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Você nunca vai arar um campo revirando-o em sua mente

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Sabemos há éons que arar a terra pode causar danos. Mas agora quanto dano está ficando claro. Para entender o dano, teremos que considerar muitas coisas.

O primeiro é o físico. A erosão é um grande problema. Estamos perdendo solo, em escala global, em terras aradas, cerca de 100 vezes mais rápido do que podemos fazer, de acordo com o Relatório de Uso da Terra 2019 do Painel Internacional sobre Mudanças Climáticas. A erosão do vento e da água toma conta do solo exposto pelo arado. Há também a erosão coluvial, onde o solo solto desce a encosta devido à ação da gravidade. A escavação ajuda a promover a perda de areia, silte e argila que constituem mais de 95 por cento do solo. Uma vez exposto, o solo é facilmente lavado e levado pelo vento ou carregado morro abaixo.

Mas pior do que isso. Arar, agora sabemos, sabota algo muito mais delicado – aquelas coisas invisíveis a olho nu.

Cada vez que você ara um campo ou cava seu jardim, não é apenas o solo visível que está em perigo, mas o ecossistema do solo. Todas aquelas bactérias, protistas, nematóides, arquéias, algas e fungos, assim como a vida maior, os colêmbolos, rotíferos e vermes, sua casa está arruinada. Totalmente recheado. Pode ser reconstruído, mas pode nunca mais ser o mesmo. Assim como uma cidade, uma reconstruída pode diferir de várias maneiras.

Mas algumas coisas acontecem nesse ínterim. Em primeiro lugar, quando você expõe essa comunidade microbiana ao ar, muitos deles morrem. Quando morrem, liberam carbono, que não é substituído no solo por outros micróbios vivos, pelo menos em curto prazo. Corte o solo e libere um monte de carbono e nitrogênio armazenado da matéria vegetal em decomposição. Mas – e este é o ponto principal – você também corta os fios de hifas, aqueles fios longos e invisíveis de matéria fúngica que fornecem toda a conectividade subterrânea em termos de nutrientes e comunicação.

Essas hifas são a fonte da glomalina, aquela supercola mágica do solo. Corte-os e a estrutura do solo é quebrada.

Muito do que temos feito, historicamente, é sobre matar, não deixar as coisas prosperarem.

Matthew Evans

Agora, a glomalina era invisível para a ciência até cerca de 25 anos atrás, em parte porque é muito estável. Glomalin pode durar mais de 40 anos, mas o esgotamento lento da coisa que armazena a maior parte do carbono do solo e faz a maior parte do trabalho pesado na estrutura do solo – bem, esse esgotamento começa para valer no momento em que o solo é escavado. A resiliência de Glomalin nos permitiu, talvez, danificar o solo com aparente impunidade. A vida de um agricultor é apenas uma pequena gota em termos de solo. Seria fácil culpar outras coisas – vermes, estações, os deuses – por 40 anos de safras cada vez menores, em vez do arado. E foi isso que fizemos. Afinal, o arado era reverenciado.

Durante séculos, algumas culturas, independentemente umas das outras, reconheceram os danos mais óbvios do arado. Eles descobriram que a rotação de safras, o plantio de coisas diferentes em anos ou estações diferentes – em particular leguminosas para repor o nitrogênio – ajudou. O que também ajudou foi um ou dois anos de descanso, geralmente permitindo que o paddock voltasse ao pasto e que os animais o pastassem. Sem perceber, eles estavam deixando a comunidade subterrânea se reagrupar e se reparar.

Se tivéssemos trabalhado nisso séculos atrás, então por que continuar? Gostamos de arar porque reduz a carga de ervas daninhas, para que as sementes plantadas não sejam derrotadas. Gostamos porque a escavação inicial nos dá aquela quantidade de nitrogênio para nossas plantações. A aragem domesticou terras antes selvagens e tornou o cultivo de alimentos mais administrável, alisando o solo acidentado.

Freqüentemente, com sua horta, você ainda ouve as pessoas sugerirem que você cave nos canteiros entre as colheitas, para “arejar” o solo, para cavar composto ou outro fertilizante no solo, para eliminar algumas ervas daninhas. No curto prazo, isso pode parecer baixo impacto. Mas, a longo prazo, o dano é profundo. É um gotejamento longo e lento, uma lixiviação dos nutrientes disponíveis, onde o solo não esquece, mas pode acontecer muito devagar para que percebamos com pressa.

A boa notícia é que muitos agricultores estão mudando.

As taxas de aração estão começando a cair em muitos lugares, à medida que a agricultura de plantio direto prova seu valor.

A agricultura de plantio direto, desenvolvida em algumas culturas – mas mecanizada para a grande agricultura na Austrália, e agora amplamente usada nos Estados Unidos também – é um método de inserir sementes direto no solo em um buraco, sem a necessidade de cavar o solo . Para suprimir as ervas daninhas, a terra geralmente é pulverizada com um herbicida primeiro, na maioria das vezes glifosato.

A agricultura de plantio direto tem sido um grande benefício para o solo, ajudando a reduzir as taxas de erosão e melhorar o armazenamento de carbono. Curiosamente, no entanto, nos Estados Unidos, onde o plantio direto tem uma forte taxa de aceitação, em cerca de 50 por cento dos produtores de grãos, a maioria dos agricultores ainda coloca o arado sobre os piquetes a intervalos de alguns anos.

Infelizmente, o plantio direto ainda é prejudicial. O Painel Internacional sobre Mudanças Climáticas estima que o solo ainda se perde até 20 vezes mais rápido do que é substituído na agricultura de plantio direto. Isso é reconhecidamente cerca de um quinto da taxa de perda com a aração, mas ainda é um jogo para trás. O uso de herbicidas, a falta de animais e o plantio de espécies únicas são possivelmente os culpados.

Junto com o plantio direto, o uso de fertilizantes artificiais está se tornando, em algumas áreas, mais estratégico, menos desperdício e mais direcionado. Isso é bom para o fazendeiro e para o agricultor. É uma boa coisa para o solo e para o meio ambiente mais longe.

O que fazemos ao solo, fazemos a nós mesmos

Matthew Evans

Na verdade, algumas das melhores maneiras modernas de cultivar grãos são no pasto e também no uso de animais de pasto. Colin Seis, um criador de ovelhas australiano, liderou o ataque. Ele aperfeiçoou um sistema de perfuração direta de sementes de grãos no pasto. Por meio de uma série complexa de cultivo, descanso e pastagem, ele é capaz de cultivar alimentos, armazenar carbono e construir vida no solo. Ele faz tudo isso sem recorrer ao glifosato, enquanto mantém as plantas vivas no solo o ano todo.

Em sua propriedade em New South Wales, ‘Winona’, Seis viu a disponibilidade de nutrientes do solo aumentar em 172 por cento, em média, e seu carbono em 200 por cento. Ele avalia que muitos fazendeiros ainda trabalham no que ele chama de ‘Princípio do Idiota’, onde eles continuam colocando mais coisas. Mais nitrogênio, mais herbicidas, mais fósforo.

Por tentativa e erro, Seis liderou um movimento global para repensar como cultivamos alimentos. O ‘cultivo de pastagens’, como é chamado agora, é praticado por mais de 3.000 proprietários de terras em 3 milhões de acres em todo o mundo. O objetivo é cortar insumos e se concentrar na saúde do solo para o cultivo. O objetivo é solo vivo, safras saudáveis ​​e um salário mínimo.

A agricultura moderna tem outros impactos mais insidiosos. Muito do que fazemos na agricultura moderna acelerou o esquecimento do solo. Em suma, algumas práticas são ruins para o solo. Arar é ruim. Adicionar nitrogênio artificial é ruim. Idem para adicionar fósforo. Mas também o é o uso desenfreado de herbicidas e inseticidas.

Agora existem plantações que não morrem quando pulverizadas com herbicida, porque foram geneticamente modificadas para resistir a eles. Parece uma ideia brilhante, porque os agricultores podem pulverizar a cultura e matar apenas as ervas daninhas (embora as super-ervas daninhas resistentes a herbicidas sejam um problema).

Desde o advento do milho, soja e algodão resistentes ao glifosato (Roundup), o uso de herbicidas atingiu quantidades estratosféricas – com cerca de 8,6 bilhões de quilos (19 bilhões de libras) do herbicida pulverizado em todo o mundo.

O problema com o glifosato, é claro, é que ele mata não apenas as ‘ervas daninhas’ que vemos, mas também a vida subterrânea que não vemos. Parte é passada diretamente para o solo como exsudatos de raiz, tendo um impacto imediato nas rizosferas. Quando todas as plantas em um paddock morrem, você também perde todo o primeiro nível trófico (‘alimentação’) – os açúcares iniciais que alimentam todo o sistema – porque não há fotossíntese. E na ausência de açúcares frescos das plantas, grande parte da vida microbiana morre. As populações de fungos que dependem de sua associação com raízes são particularmente afetadas. O glifosato compromete ativamente a colonização fúngica do solo e bloqueia a síntese de aminoácidos essenciais pelos micróbios do solo. Ele reduz a imunidade das plantas. Também foi sugerido que o glifosato pode causar mais doenças nas plantas, porque seu uso ‘reduz o crescimento geral e o vigor das plantas, modificando a microflora do solo que afeta a disponibilidade de nutrientes necessários para a resistência às doenças’.

Em outras palavras, mate a planta, mate o solo – ou pelo menos feri-a mortalmente.

Não são apenas os herbicidas de amplo espectro que esgotam o solo, o mesmo ocorre com outras ferramentas no arsenal do agricultor moderno. Fungicidas, que são amplamente usados ​​para desencorajar bolor e mofo nas plantações, podem deprimir todos os outros fungos maravilhosos que alimentam as plantas e aglutinam o solo. Na verdade, fungicidas, herbicidas e fumigantes de solo geralmente soam como um sinal de morte para as algas do solo também.

E os inseticidas? Certamente, eles não matam o solo?

Bem, lembra de todas as pequenas vidas? Os vermes e os besouros de esterco? Os colêmbolos e os artrópodes? Os inseticidas são quase sempre de ação ampla e indiscriminada, o que significa que matam tudo, ou pelo menos muitas coisas diferentes. Você pode querer se livrar dos pulgões, mas também pode matar vespas nativas inofensivas – talvez as únicas que podem fertilizar uma árvore nativa. Você pode pulverizar um inseticida, digamos, um chamado Steward, para as mariposas e eliminar a população de abelhas local ao mesmo tempo.

E por falar em abelhas, em todo o mundo, as populações de abelhas estão caindo, em parte por causa dos pesticidas. Não são apenas as plantações que são afetadas pela morte das abelhas ou as terras agrícolas. Cada vez que um parque ou floresta nativa não consegue se fertilizar, o solo perde.

Acredita-se que os neonicotinoides, a classe mais comumente usada de inseticidas, tenham efeitos subletais nas abelhas, mas estão cada vez mais implicados em distúrbios nas colmeias e colapso. Eles também podem ter um efeito não intencional no rendimento das colheitas, eliminando predadores que, de outra forma, manteriam as pragas afastadas.

As criaturas subterrâneas também são afetadas. Agentes vermífugos, usados ​​em rebanhos, não apenas matam os parasitas intestinais aos quais se destinam, mas também todas as outras coisas que chamam de lar o cocô por parte de suas vidas. Esqueça 7 milhões de vermes por hectare – jogue um pouco de vermífugo no seu gado e você pode acabar com quase nenhum.

Cultivar alimentos significa aproveitar a bondade de nossa terra. Muito do que temos feito, historicamente, é sobre matar, não deixar as coisas prosperarem. Parecia certo na hora. Mas precisamos ser honestos conosco mesmos sobre o que fizemos certo, o que fizemos mal e o que podemos fazer melhor.

Cada vez que cultivamos alimentos, alguma outra coisa quer vencê-los ou comê-los. Essa é toda a realidade da vida. Podemos interromper as funções biológicas para obter o alimento que queremos, arando, adicionando fertilizante artificial, usando pesticidas. Mas tudo isso tem um custo. Essas interrupções afetam o ar e os cursos de água e, embora o meio ambiente em geral também seja afetado, a maior parte do custo é, na verdade, arcada pelo solo. Comunidades de insetos podem se reconstruir, se deixadas sozinhas o suficiente. As plantas podem recolonizar áreas. Mas os danos ao solo podem ser de longo prazo, porque são estruturais, biológicos e químicos. É um ecossistema tridimensional.

Você não pode ver todos os danos causados ​​aos nossos solos pelo arado e pelo uso de pesticidas e fertilizantes – e, historicamente, os danos têm sido difíceis de medir. Mas agora sabemos que o dano é causado no nível microbiano.

A questão é que o solo não esquece. O que fazemos ao solo, fazemos a nós mesmos.

Extrato editado de Solo: a incrível história do que mantém a Terra, e nós, saudáveis por Matthew Evans. Murdoch Books. RRP. $ 32,99.

Imagem da capa da fazenda Monaro de Charles Massy, ​​Severn Park, por Daniel Shipp.

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